Het lied van de dronken zebravink

Als een zebravink ‘s ochtends om vier uur de kroeg uit rolt, wat zingt hij dan? Drie onderzoekers van de universiteit van Oregon (VS) hebben op die vraag eindelijk een antwoord: het gezang van dronken vogels is even liederlijk als dat van een student.

De zebravink is een tien centimeter groot zangvogeltje dat oorspronkelijk uit Australië komt en op de borst een zwart-wit streepjespatroon heeft – vandaar de naam. De beestjes leven in kolonies – meestal vlak bij open water – en maken, zo lezen we op Wikipedia, een enorm kabaal. Op YouTube staan heel wat zebravinken (gekooid); hun ‘gezang’ houdt het midden tussen een hondenspeeltje en een spelcomputer en het is goed voor te stellen dat een kolonie wilde zebravinken een oorverdovend lawaai maakt. Omdat het beestje niet zo vatbaar is voor ziekten, weinig eet en drinkt, en omdat zebravinken makkelijk zijn in gezelschap, is het een favoriet dier voor de wetenschap: Google vindt ruim 10,000 artikelen over de zebra finch.

Stand-in voor de mens
Wat de arme vinkjes precies verkeerd hebben gedaan is onbekend, maar Christopher Olson van de universiteit van Oregon (VS) besloot er een onbekend aantal van te gebruiken voor een experiment over de gevolgen van alcoholconsumptie. Officieel omdat het onethisch zou zijn om de proef met mensen uit te voeren, maar het argument dat er geen proefpersonen voorhanden zijn is natuurlijk volstrekt ongeloofwaardig voor iemand die dagelijks met studenten werkt. Maar goed, er werd dus teruggegrepen op zebravinken om uit te vinden of hun neurologische systeem dezelfde reactie op alcohol vertoont als dat van de mens.

Nu zijn zebravinken inderdaad zeer geschikt om de effecten van alcohol op dieren uit te testen. Het gezang van zebravinken is aangeleerd (niet genetisch bepaald) en dus is het iets dat drank kapot kan maken. Daarbij hebben de vogels nog een voordeel: de alcohol blijft relatief lang in hun bloed zitten – na drie uur is nog maar een kwart ervan afgebroken. Ten slotte zijn zebravinken ongeëvenaarde drankorgels: de vogels verkozen in eerder onderzoek al steevast alcohol boven water.

Vogeltje, wat zing je vroeg
Met al die zekerheden in het achterhoofd was het tijd voor de biercantus. De zebravinken kregen alcohol ingespoten, de microfoon ging aan en… De vogels bleven zingen – dat allereerst – en lagen niet laveloos in een hoekje van het kooitje in hun eigen kots de roes uit te slapen. Daarmee niet tevreden haalden Olson en zijn collega’s het gezang door de computer, om erachter te komen dat het lied van de dronken zebravink wat langgerekter is en wat gevarieerder is dan onder nuchtere omstandigheden. Vertaald naar menselijke proporties: “Want zij gelooft in mij” wordt zoiets als “Wàànt. Zíííjjj. Gelóóóóft in míííjjj”, met aangehouden tonen en allerlei toonladdertjes die André Hazes nooit zo bedoeld kan hebben. Gaat u om een uur of vier ‘s ochtends buiten bij een willekeurige kroeg in een willekeurige studentenstad staan en u weet precies wat ik bedoel.

Vervolgonderzoek
En nu? Wel, dit onderzoek is als poster gepresenteerd op een serieuze conferentie voor neurowetenschappers in New Orleans en toont aan dat de zebravink geschikt is voor diepgravender onderzoek naar de neurologische processen bij alcoholinname en dat de resultaten van dergelijke onderzoeken naast voor zebravinken, ook voor mensen zouden moeten gelden. Alle zebravinken en zebravinkhouders aan de Amerikaanse westkust opgelet: laat u niet kooien door wetenschappers. Ze zullen u ongetwijfeld dronken willen voeren.

Beeld: Flickr.com/janet_2012-.

 

Share

Martijn

Martijn (Eindhoven, 1988) is afgestudeerd innovatiemanager. Omdat-i zelf óók niet precies weet wat of dat is, doet-i voorlopig maar wat-i leuk vindt. Schrijven, vooral, of beter nog: verhalen vertellen. Want Martijn (Marti, Tinus) is voor alles een man van taal, een man van woorden, een man van heel veel woorden – maar ook van mooie woorden en mooie taal, want, zo zegt-i zelf, “lelijke taal is er al genoeg”. Groot fan van: Godfried Bomans (dood), de Vliegende panters (opgeheven), Theo Maassen, Kees Torn (gestopt), de Beatles (gestopt), Theo Nijland, Nescio (dood), het Franse chanson, vrijwilligen op festivals (alleen met mooi weer) en lange, nutteloze laptopsessies. Via die sessies komt-i dan wel weer op artikelen voor de wetenschapsbijlage van uw lijfblog. Geeft training in zwemmen en tafeltennis. Geheelonthouder. Kleinkunstenaar.