Suus – Taiwan: Asia’s little secret

Toegegeven: ik wist ook niet precies waar ik terecht zou komen toen ik me in maart 2011 aanmeldde voor een exchange naar Taiwan. Sterker nog, eigenlijk wist ik helemaal niets over het eiland, behalve dat er vast een heleboel fabrieken zouden staan. Made in Taiwan, dat had ik immers weleens zien staan op spulletjes van Xenos of IKEA.

Al gauw kwam ik erachter dat er een wereld van verschil is tussen Taiwan en Thailand – een verschil dat maar weinig Nederlanders weten te maken, zo ontdekte ik toen vrienden en familie me gedagwensten aan het eind van de zomer. “Veel plezier in Thailand!” God, ik weet niet hoe vaak ik dat heb moeten horen. Jongens, voor eens en altijd: Thailand is een autonome staat in Zuid-Oost Azië die momenteel wordt overspoeld door rijke westerse toeristen. Taiwan is een eiland voor de oostkust van China waarvan de status als politieke entiteit is omstreden. Terwijl China Taiwan beschouwt als afvallige provincie (en dus feitelijk als deel van het rijk), zien de meeste Taiwanezen hun land als onafhankelijk. Taiwan heeft dan ook een – onlangs herkozen – president en een eigen regering, maar deze worden door de meeste landen ter wereld niet officieel erkend uit angst voor conflict met China.

Deze onzekere politieke situatie lijkt gelukkig geen invloed te hebben op het volk van Taiwan. Na vijf maanden kan ik niet anders dan stellen dat de Taiwanezen werkelijk het meest beschaafde, vriendelijkste volk zijn dat ik ooit heb ontmoet. In plaats van te dringen voor de ingang van bus of trein vormt men netjes een rij en een verdwaalde wai guo ren (‘buitenlander’) zonder Chinees vocabulaire kan altijd rekenen op een helpende hand. Reizen over het eiland is dan ook ontzettend relaxed. Mijn ervaring is dat het openbaar vervoer prima functioneert, maar belangrijker: tot mijn grote verrassing blijkt Taiwan op veel plaatsen ontzettend mooi te zijn. Wat nou fabrieken? Asia’s little secret, noemde iemand die ik ontmoette het land ooit. Een betere benaming had ik niet kunnen bedenken. Terwijl de toeristenmassa’s Azië in toenemende mate overspoelen, is Taiwan tot nu toe bijna onbekend gebleven voor het grote publiek. Ik bedoel, dat menigeen direct in de war is met Thailand, zegt genoeg. Als deze exchange er niet geweest was, had ik waarschijnlijk ook nooit een ticket naar Taipei geboekt, maar na een paar maanden in Taiwan te hebben doorgebracht, kan ik niet anders dan een rondreis van harte aanraden. Om jullie enthousiast te maken heb ik hier mijn vijf favoriete bestemmingen van the heart of Asia op een rijtje gezet! (Klik op de foto’s om deze te vergroten en een beschrijving te zien.)

1. Taipei
De afgelopen maanden is Taipei mijn nieuwe hometown geworden. Hoewel ik er niet woonde, kwam ik er bijna elke week wel een paar keer. Er is dan ook meer dan genoeg te doen in deze enorme stad en haar omgeving. Het hangt er simpelweg van af waar je zin in hebt. Een middagje shoppen in enorme winkelcentra, theedrinken in een knus cafeetje, ontspannen in Hot Springs, een tempel bezoeken of lekker uit eten – in Taipei kan het allemaal. Ik vond er mijn favoriete restaurants gevonden en vaak als ik er een dag was, deed ik weinig anders dan rondstruinen door de stad, foto’s maken en eten. Het leuke aan Taipei is dat de stad een mengelmoes is van Aziatische en Westerse invloeden. Loop je door wijken als Da’an en Shida, dan zie je straten vol knipperende uithangborden en stalletjes, terwijl in het moderne XinYi (waar ook de Taipei 101 staat) alle dure merken hun keten hebben gevestigd. Ben je de stadse drukte beu, pak dan de rode metrolijn naar het noorden richting hotspringoord Beitou en Danshui, een havenplaats. Natuurlijk ontbreken toeristische bezienswaardigheden niet: naast de tempels maakte de Chiang Kai-Shek Memorial Hall indruk op me door haar reusachtigheid en wie klaar is voor de Asia experience moet zeker een bezoekje brengen aan de Shilin Night Market, de grootste van Taipei.

Taiwan – Tapei (1)
Taiwan – Tapei (2)

2. Sun Moon Lake
In het midden van het eiland ligt het grootste afgesloten water van Taiwan. Sun Moon Lake (ri yue tan) is helderblauw en omringd door bergen. Het dankt zijn naam aan de vorm, die volgens de Taiwanezen lijkt op die van een zon en een maan naast elkaar (al zie ik dat er eerlijk gezegd niet zo in). Om het meer heen liggen een paar kleine dorpjes en verschillende boeddhistische en taoïstische tempels. Plan je bezoek aan Sun Moon Lake zeker als er mooi weer wordt voorspeld – dat is niet moeilijk; ik was er eind oktober en had twee dagen strakblauwe lucht en temperaturen rond de 30 graden Celsius. In Sun Moon Lake Village zijn racefietsen te huur waarmee je een fietstocht van 30 kilometer kunt maken om het meer heen. Die fietstocht was een van de gaafste dingen die ik in Taiwan heb gedaan. Ook de tempels zijn een bezoekje waard. Er hangt een serene sfeer die me nog kalm maakt als ik eraan terugdenk. Probeer alleen wel de busladingen Chinese toeristen te vermijden. Tot slot: zorg dat je aan het eind van de middag bij de Tsen Pagoda bent. Deze pagode – gebouwd in opdracht van Chiang Kai-Shek – staat boven op een berg en geeft geweldig uitzicht over het hele meer. De zonsondergang die ik zag op de top van de pagode zal ik niet gauw vergeten.

Taiwan – Sun Moon Lake (1)
Taiwan – Sun Moon Lake (2)
3. The East Coast: Taroko National Park
Telkens als ik in gesprek was met een Taiwanees en vroeg welk deel van het eiland ik niet mocht missen, kreeg ik hetzelfde antwoord: The East Coast, so beautiful!’ Nadat ik een paar dagen doorbracht in het stadje Hualien en het nabijgelegen Taroko National Park, kan ik niet anders dan dat beamen. Het meest beroemde is wel Taroko Gorge – dit ravijn staat genoteerd als nummer-1-bezienswaardigheid in alle reisgidsen. Het water was zo blauw dat mijn camera er moeite mee had – het lijkt bijna gefotoshopt, maar zo is het dus echt. Het beste kun je het park overigens per scooter bezoeken, want de afstanden zijn te groot om te lopen. Als je wat meer geld hebt, is een taxi huren ook mogelijk (circa 75 euro voor een dag). Taroko National Park bestaat eigenlijk uit een lange slingerweg door de bergen, met op diverse plekken startpunten van hiking trails. Het stadje Hualien is verder niet erg bijzonder, maar heeft wel een aantal leuke restaurantjes. Een laatste tip: zoek je een plek om te slapen, ga dan naar het Sleeping Boot Backpackers Hostel. Fong, de eigenaar, is de meest vriendelijke Taiwanees die ik heb ontmoet (en ja, dat zegt wat), het hostel is nieuw en schoon en, niet onbelangrijk, de bedden slapen heerlijk.

Taiwan – Taroko (1)

Taiwan – Taroko (2)

4. Kenting
Helemaal op het zuidelijkste puntje van het eiland ligt Kenting, de meest populaire vakantiebestemming onder de Taiwanezen. ‘s Zomers is het er HEET (minstens 40 graden op een gewone dag) en zelfs in januari kan het nog steeds surfweer zijn (rond de 25 graden). Kenting Village is slechts een klein dorpje en er is amper openbaar vervoer, dus de beste manier om de omgeving te verkennen is per scooter. Officieel is het hele gebied deel een national park, maar wie zich een beetje in de jungle wil wanen, doet er goed aan de Forest Recreation Area te bezoeken. Na een wandeltocht van een paar uur snak je naar verkoeling; Little Bay is een fijne plek om in de zee te duiken. ‘s Avonds is het – althans, in de zomer – een drukte van jewelste op de straten van Kenting Village, die dan verandert in een grote night market. Verder kun je in Kenting leren duiken en surfen.

Taiwan – Kenting (2)
Taiwan – Kenting (1)

5. Tainan
Nan betekent ‘zuid’ in het Chinees en Tainan is dan ook een stad in het zuiden van Taiwan. Niet de meest zuidelijke overigens; de havenstad Kaohsiung ligt nog wat dichter bij de evenaar. Wel is Tainan de oudste stad van het eiland. Wist je dat Taiwan in de 17e eeuw heel even een Nederlandse kolonie is geweest? Van deze periode zijn in Tainan nog enkele resten te vinden. Zo vind je er de ruines van Fort Zeelandia en het kleine museum bij het Anping Tree House leert je meer over deze geschiedenis. In het stadscentrum staan verschillende bijzondere gebouwen van andere aard. De oudste Confucius-tempel bijvoorbeeld is zeker een bezoekje waard. Ik heb zelf twee dagen in Tainan doorgebracht en ik vind het de mooiste stad van Taiwan. Bovenal, wees bij bezoek aan Tainan voorbereid op een enorme berg voedsel, want eten, dat vindt men hier nog leuker dan in de rest van Taiwan. Ik beloof je: je zult geen seconde honger hebben…

Taiwan – Tainan (1)
Taiwan – Tainan (2)
Ben je nu nieuwsgierig geworden? Stuur me dan vooral een mailtje! Ik beantwoord graag je vragen en geef tips voor eet- en slaapplekken.

Share

Susanne

Suus (1991) studeerde geschiedenis en politicologie aan de Radboud Universiteit Nijmegen. Tijdens haar laatste studiejaar zet ze de puntjes op de i met een master Politiek en Parlement (Politieke Geschiedenis). Niet om zelf 'de politiek in' te gaan, maar om ons systeem te onderzoeken en erover te schrijven. Dat doet ze al een beetje als student-assistent bij het Centrum voor Parlementaire Geschiedenis. Als ze niet op de universiteit rondloopt, staat Suus graag in de keuken voor/met vrienden. Daarnaast speelt ze viool en houdt ze van wandelen in de natuur. Op Nadelunch.com schrijft ze over wat ze zoal in de wereld tegenkomt. Meer weten? Kijk op Suushi.nl.